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       護り屋異聞記 19.

 井坂夫婦が長屋に戻らぬと聞いて、家賃の払いを止めた。いつ帰って来ても良いようにと谷崎が払っていた。

 その部屋に半月もしないうちに浪人親子が越して来た。父親は四十の半ばであろうか。

 娘が一人いた。三十路を越えて見えたが粗末な成りがそう見せていた。今年28歳になる。

 生活が苦しく、貧乏長屋を聞きつけて越して来たのである。父親に職が無く。娘の仕立て仕事で生活をしていた。

 浪人の名を土屋陽介と言った。23年前に廃藩になり妻と子を連れて江戸に出て来た。

 剣術は凡庸であり、仕官など望むべくもなかった。しかし、気位は高く引く手あまたの土手人足などは絶対にしなかった。

 妻も同い年で23歳、娘は5歳であった。生活はすぐ困窮した。売れるものはすべて売った。両刀を残して。

 妻は呉服屋を駆け回り、仕立ての仕事を見つけて来た。安い仕立て代に、毎夜夜更けまで仕立てを続けた。

 無理が祟り、痩せ細り労咳を患い亡くなった。12年前である。娘は15歳になっていた。

 陽介は妻の病状悪化に両刀を売り払った。しかし、すでに遅し。娘早苗を案じながらその手を握り死んで行った。

 早苗は8歳の頃から母より少しずつ裁縫を教わっていた。この年から母に代わって仕立て仕事を引き継いだ。

 陽介は人が変わった様になった。それまでどうしてもしなかった土手人足の仕事をするようになった。

 しかし、3年もしないうちに労咳を患っていることを知った。体力がみるみる無くなっていった。

 自然と休む日が多くなり、仕事を失った。自暴自棄になり酒に逃げたがその日だけで我に返った。金は底をついた。
続きは明日25日朝10時に掲載します

 早苗の仕立賃だけでは食べるのが精いっぱいで、家賃までは払えなかった。食事を節約するしかなかった。

 早苗はみるみる痩せた。美人なだけに人目に付いた。見兼ねた隣部屋の浪人が賃粉切りを紹介してくれた。

 陽介は懸命に励んだ。おかげで生活は窮乏したが、どうにか家賃まで払えるようになった。
 
 それから10年が過ぎた。父陽介は体力がさらに弱り、賃粉切りの仕事は半分程の量しか出来なくなった。

 生活を考えると家賃の安い長屋に移るしかなかった。そして、この貧乏長屋に引越して来たわけである。

 ひと月近くなり、家賃が払えない。前家賃を払ったのが災いした。10日程待って貰いたいと大家を訪ねた。

 意外な返事が来た。

「来月分まで頂いてる。心配しなくても良いよ」

「えっ、どなたからですか?」

 越して来たばかりで近くに知り合いなどいない。居てもそんな奇特な人がいるはずがない。

「谷崎様とおっしゃってな。この長屋に住んで家賃に困っていると、先生がお立て替え下さる」

「どちらにお住まいでございますか?」

「隣り棟の長屋だよ。右側の三番目が先生の部屋だ」

「ありがとうございます。これから伺ってきます」

「今は、いらっしゃらないよ。夕7ツ半過ぎないとお帰りにならないようだね」

 早苗は夕7ツ半を少し過ぎた頃、谷崎を訪れた。

「ごめん下さいませ」

 引き戸を小さく叩きながら、訪うた。

「どなたかな?入られい」

 戸が開いておなごが入って来た。谷崎はあっと驚いた。すらりと、見るも美しいおなごが立っている。
続きは明日26日朝10時に掲載します